Los cromosomas son estructuras filiformes que están compuestos de DNA. Para poder pasar los rasgos genéticos de una generación a otra, los cromosomas deben ser copiados y luego las copias deben dividirse. La mayoría de los procariotas tienen sólo un cromosoma circular el cual, cuando es copiado pasa a la célula hija durante la mitosis.

Los Eucariotas tiene un proceso más complejo dado que debe dividir la mitad de sus cromosomas para producir las células sexuales y por tanto durante la mitosis y meiosis los cromosomas  se comportan de forma diferente.

Cada organismo eucariótico tiene un número específico de cromosomas por célula que van de 1 a varios. Por ejemplo en el caso de los humanos que tienen un total de 46 cromosomas, estos cromosomas se subdividen en dos variedades:

  • Cromosomas sexuales: Estos cromosomas determinan el género. Las células humanas contienen dos cromosomas sexuales. Para determinar el género femenino se requieren de dos cromosomas X y para el género masculino se observará la presencia del cromosomas X y un cromosoma Y.
  • Cromosomas autosómicos: Se refiere simplemente a los cromosomas no sexuales, en el caso del ser humano existen 44 cromosomas autosómicos.

En el caso de los humanos los cromosomas vienen en pares, esto significa que poseemos 22 pares únicos de cromosomas autosómicos más un par de cromosomas sexuales para un total de 23 pares de cromosomas. Nuestros cromosomas autosómicos se identifican por números de 1 a 22 así que, observaremos una patrón semejante a este:

Arreglo cromosómico en un Cariotipo

Cuando los cromosomas se dividen en pares, cada par se considera homólogo, esto significa que los pares de cromosomas son idénticos uno al otro en forma y tamaño. Por ejemplo el par de cromosomas 2 están en pareja porque son idénticos en forma y tamaño. Estos cromosomas son homólogos y se suele referir de esta forma.

Para entender como se determina el número cromosómico de los cromosomas primero debemos conocer que en el caso humano tenemos cromosomas diploides, significando que tenemos dos copias de cada cromosoma. Algunos organismos tienen un solamente un cromosoma en vez de un par ( células con un sólo cromosoma se conocen como haploides); en otros casos tenemos 3, 4 ó hasta ¡16 copias de un cromosoma! (Rodden 2005). La cantidad de copias de un cromosoma es particular para cada organismo y esto se conoce como ploidia.

El número total de cromosomas no indica necesariamente que ploidia tiene un organismo por esa razón el número de cromosomas de un organismo se representa como un múltiplo n.  Por eso observamos en la literatura que los cromosomas  humanos se describen como 2n = 46 (indicando que los humanos son diploides  y que el número total de cromosomas es 46). Un único conjunto de cromosomas se representa sólo con n indicando que es un número haploide. Las células sexuales humanas al igual que los huevos o esperma son haploides.

Fuente:

Rodden Robinson T (2005) Examining the basics of chromosomes in Chapter 2 Celling Out: Basic Cell Biology Genetics for Dummies, Wiley Publishing, Inc. 21-24